Babe Didrikson Zaharias : la « plus grande athlète tous sports » qui a contribué à révolutionner le golf féminin

En plus d’être l’une des 13 membres fondatrices de la Ladies Professional Golf Association (LPGA) en 1950, elle a remporté 14 tournois consécutifs au sommet de sa carrière.

Cependant, en raison de l’amour de Zaharias pour divertir la galerie sur le terrain de golf avec des blagues obscènes et un langage coloré, associé à son refus de se conformer aux stéréotypes traditionnels de la féminité de l’époque, elle était une paria parmi ses concurrents et le sujet de le sexisme et les préjugés des médias.

“Si quelqu’un regardait Babe et qu’il était sexiste ou qu’il ne pensait pas que les femmes appartenaient à un terrain de golf ou à un événement d’athlétisme, elle en entendait beaucoup parler”, Don Van Natta Jr. – auteur de ” Wonder Girl: La magnifique vie sportive de Babe Didrikson Zaharias” – raconté CNN Sport.

“Elle a été critiquée pour son apparence; elle a été critiquée pour ne pas être assez féminine. Il y a eu des commentaires dans la presse, qu’elle devrait être à la maison assise près du téléphone, en attendant qu’un prétendant l’appelle au lieu d’être en compétition. Il étaient des choses très dures, négatives et critiques. Et elles l’ont profondément blessée. “

« héroïne du sport américain »

Fille d’immigrés norvégiens, le sport a toujours occupé une place importante dans la vie de Zaharias.

Du baseball au basket-ball en passant par l’athlétisme et le tennis, Zaharias a apparemment excellé dans tous les sports auxquels elle s’est tournée. Elle a gagné son surnom de “Babe” en raison de sa capacité de baseball et des comparaisons entre elle et Babe Ruth.

Alors qu’elle a essayé le golf très tôt, une carrière dans l’athlétisme était l’objectif principal de Zaharias à un jeune âge. Tel était son dévouement et ses capacités interdisciplinaires en athlétisme, histoires de Zaharias battant à lui seul des équipes entières est devenu courant à travers le Texas.

L’apogée de sa carrière sportive a coïncidé avec les Jeux olympiques de 1932 à Los Angeles, une époque où les athlètes, contrairement à aujourd’hui, ne se spécialisaient pas toujours dans un sport, mais s’engageaient souvent dans plusieurs disciplines dans l’espoir de réussir.

Zaharias est devenue détentrice du record du monde des haies avant même de commencer à jouer au golf professionnellement.

Les femmes, cependant, n’ont pas pu participer à plus de trois épreuves, alors Zaharias a participé au javelot, au saut en hauteur et au 80 m haies.

À ce jour, elle est toujours la seule athlète d’athlétisme, homme ou femme, à remporter des médailles olympiques individuelles dans les épreuves de course, de lancer et de saut. Zaharias a gagné médailles d’or aux haies et au javelot, et une médaille d’argent au saut en hauteur, mais seulement après avoir été adjugé avoir utilisé une technique inappropriée dans un barrage après avoir égalisé avec son compatriote américain Jean Shiley.

Van Natta Jr. pense que Zaharias aurait pu remporter plus de médailles si elle avait été autorisée à participer à un plus grand nombre d’épreuves.

“Je ne sais pas pour les médailles d’or, mais je pense qu’elle aurait pu remporter une médaille dans probablement au moins cinq [sports],” il a dit.

“Elle est arrivée en première place, juste parmi évidemment ses homologues américaines, lors de l’événement à Northwestern [University] c’était l’épreuve de qualification pour les Jeux olympiques, et elle a remporté cinq de ces épreuves. Je pense donc qu’elle aurait pu être médaillée dans cinq (javelot, haies, saut en hauteur, 100 m sprint et disque) facilement si elle y avait été autorisée.”

Zaharias lance le javelot pour remporter la médaille d'or lors des Jeux Olympiques de 1932.

Débuts

Dans les années 1930, il était difficile pour les femmes de gagner leur vie dans l’athlétisme en raison d’un manque presque total de prix en argent et d’opportunités de parrainage.

“Babe réfléchissait beaucoup à un moyen de gagner sa vie en tant que femme sportive”, a déclaré Van Natta Jr.. “Et elle a donc compris que le golf était l’un des endroits où vous pouviez réellement le faire, même si beaucoup d’événements étaient des événements amateurs. Mais si vous réussissiez, elle a pensé qu’elle pourrait se vendre et trouver un revenu de cette façon .”

Zaharias a commencé le golf avec une “compétitivité plus que féroce”, a expliqué Susan Cayleff, auteure de deux livres sur la vie de Zaharias.

“Elle conduisait des balles de golf jusqu’à ce que ses paumes saignent et ne se fixait aucune limite réaliste en termes d’attentes physiques”, a-t-elle déclaré.

Cependant, ses succès antérieurs dans d’autres sports ont conduit l’Association de golf des États-Unis (USGA) à bar Zaharias de jouer dans des tournois féminins amateurs, l’obligeant plutôt à jouer dans des événements professionnels masculins du PGA Tour.

“Ils l’ont interdite en partie à cause d’un aspect snob”, a déclaré Van Natta Jr. “Elle a été vue du mauvais côté des voies, elle était considérée comme une pauvre femme, elle était grossière dans sa façon de se comporter. Elle a commencé vaincre ces femmes plus riches, des femmes bien connectées à l’USGA, alors elles l’ont assommée pendant un certain temps.”

Zaharias s'entraîne sur les parcours de golf de Pinehurst pour le match d'exhibition à New York.

Se démarquer

Alors qu’il jouait à l’un de ces événements du PGA Tour, Zaharias était associé à George Zaharias, un célèbre lutteur de l’époque. Les deux marié en 1938, George devenant son promoteur et directeur.

Avec l’aide de son mari, elle est devenue une “énorme attraction pour les foules”, note Van Natta Jr., sa nature “bavarde” faisant d’elle l’un des plus grands tirages du sport.

Elle se serait présentée à des tournois professionnels et aurait annoncé aux médias : “Le bébé est là ! Qui va finir deuxième ?” ainsi que de se tenir sur le premier tee avant de prendre le départ et annoncer qu’elle allait “desserrer ma ceinture et la laisser voler”.
Babe Didrikson épouse George Zaharias le 23 décembre 1938 à Saint-Louis.

Cependant, son manque de féminité – « raconter des blagues de débauche et jurer, parfois cracher, boire », selon Cayleff – et la nature perçue de « classe ouvrière, graveleuse et moite » de la compétition d’athlétisme mettent Zaharias en désaccord avec elle davantage. compétitrices traditionnelles.

Et parce qu’elle se démarquait du reste du peloton et n’était pas la plus gracieuse des vainqueurs – “Elle frottait les gens qu’elle a vaincus, leur nez dans leur défaite”, a expliqué Van Natta Jr. – Zaharias s’est toujours retrouvée à la réception de négatif une couverture médiatique à prédominance masculine.

Cayleff décrit Zaharias comme étant une « arnaqueuse de genre » car elle se comportait « d’une manière absolument contradictoire avec la féminité idéale ».

Mais en conséquence, elle a été vilipendée dans la presse, avec même sa sexualité à venir en question parfois.

“Ils ont pris son caractère unique et ce que j’appelle son statut de hors-la-loi”, a déclaré Cayleff. “Ils prennent ses comportements et, en particulier avant qu’elle ne se marie, la transforment absolument en monstre avec des titres de journaux comme:” M., Mademoiselle ou ça? ” ou ‘Quelle salle de bain Babe Didrikson devrait-elle utiliser ?’

« Ils craignaient ou présumaient qu’elle était lesbienne, puis un terme particulier a été inventé en référence à elle. avaient tendance à être issus de la classe supérieure et se croyaient raffinés ; ils l’ont diabolisée. »

Zaharias se rend au 15e tee lors de son match de demi-finale contre Jean M. Donald à Gullane Links, en Écosse, en 1947.

Conforme

Pour contrer la couverture négative, Zaharias a recruté l’aide de Bertha Bowen, une mondaine de Dallas, qui lui a appris à “se maquiller, à porter une ceinture et à se faire coiffer”, explique Cayleff.

“Elle a fait l’objet d’une presse absolument vicieuse après les Jeux olympiques de 1932, où les gens spéculaient et dénigraient ouvertement sa sexualité, etc. Et elle a compris, avec les conseils de Bertha, que si elle voulait gagner sa vie et garder son nom dans le public qu’elle avait besoin de créer sérieusement une image parce que qui elle était légitimement, n’était pas quelqu’un que le public américain était facile à embrasser.”

Même ainsi, la nature compétitive de Zaharias signifiait qu’elle avait du mal à s’intégrer pleinement dans la société de golf typique. Cela ne l’a pas empêchée de devenir l’une des golfeuses les plus titrées de l’époque, gagnant 41 tournois professionnels au total.
Et en tant que l’un des 13 membres originaux de la LPGA, elle « a planifié et organisé les tournois de golf, rédigé les règlements, supervisé les adhésions et (et) mis en place les parcours » pour aider à établir le jeu professionnel féminin, le site Web de la LGPA explique.
Zaharias pousse la balle dans le trou du 18e green du Tam O'Shanter Country Club de Chicago lors du tournoi de golf féminin All-American en 1950.

Bien qu’elle ait fait beaucoup pour le sport féminin, Cayleff soutient que Zaharias n’était pas un “modèle conscient ou un promoteur d’opportunités pour les femmes dans le sport”.

Cayleff se souvient d’un incident qu’elle a découvert en faisant des recherches pour son livre lorsque Zaharias a menacé de se retirer d’un tournoi avant le tour final, malgré une avance de plusieurs coups, car, à ses yeux, le prix en argent n’était pas suffisant.

“Babe était là pour Babe. Dans un cas comme celui-là, elle a eu un impact absolu sur l’augmentation de la bourse dans le golf féminin, mais ce n’était pas pour l’amélioration du sport ou l’amélioration des athlètes féminines en général. C’était pour Babe .

“C’est une sorte d’héritage mitigé. Oui, elle a absolument eu un impact sur les opportunités pour les athlètes qui l’ont suivie et les athlètes de son vivant, mais elle n’était en aucun cas ce que nous appellerions une féministe ou soucieuse du genre ou soucieuse de l’équité en général. ” dit Cayleff. “Elle s’inquiétait d’un bon salaire pour elle et a laissé tomber les jetons là où ils pourraient être à ce sujet.”

Zaharias monte jusqu'au green avec une file de fans qui la regardent.

Héritage

En 1953, Zaharias a reçu un diagnostic de cancer du côlon et, à l’époque, les médecins n’étaient même pas sûrs de pouvoir la guérir. Cependant, en 1954, non seulement elle est revenue au sport, mais a remporté l’US Women’s Open dans le Massachusetts, son 10e et dernier majeur, par une douzaine de coups, tout en ayant un sac de colostomie. attaché à ses côtés.

Zaharias a choisi de rendre publique son combat contre le cancer. Cette décision – ainsi que son retour remarquable et son travail approfondi avec l’American Cancer Society – ont contribué à changer sa perception aux yeux du public et des médias, Cayleff affirmant que cela « l’a héroïsée à certains égards pour une nouvelle génération. “

Didrikson (à droite) s'entraîne avec les joueurs des Rangers de New York Murray Murdock (au centre) et Andy Aitkenhead, le gardien de but, au Madison Square Garden de New York en 1933.

“Elle a été honorée par le président Eisenhower pour son travail avec l’American Cancer Society et a fait une collecte de fonds considérable pour la recherche sur le cancer”, a déclaré Cayleff. “Le travail contre le cancer et la capacité de revenir et de concourir avec succès étaient à peu près inconnus à ce stade. On lui a dit qu’elle ne pourrait plus jamais concourir. Et comme elle l’avait fait tant de fois dans sa vie, elle vient de tripler sa efforts et déterminé qu’elle leur prouverait le contraire.”

Son cancer est finalement revenu, et elle a subi une nouvelle intervention chirurgicale en 1956, finalement mourant de la maladie en septembre de la même année à l’âge de 45 ans.

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